Durante minha palestra sobre OO no ClubeDelphi TW várias pessoas me perguntaram sobre a diferença entre Free, FreeAndNil e Release. Como eu não sabia, pois sempre usei Free e nunca tive problemas, fiquei de pesquisar e comentar o que encontrasse. Portanto aqui estão meus comentários a respeito:

O Release só serve para forms, pois é introduzido na classe TCustomForm. Ele deve ser usado se você quer liberar um form de dentro dele mesmo, por exemplo, no evento OnClick de um botão no próprio form. O Release posta uma mensagem CM_RELEASE para o form (veja TCustomForm.Release na unit Forms), que quando processada, dispara o Free. A diferença é que o Release processa todas as mensagens e eventos que estiverem na fila do form antes que ele seja destruido. Disparar um Free de dentro do form, pode gerar um AV.

O Free deve ser usado quando você quer libera o form fora do contexto do form, por exemplo, isto está correto:

<code>Form := TForm1.Create(Application);
Form.ShowModal;
Form.Free;</code>

Usar o Release de fora do form também gera o mesmo resultado, porém de forma menos otimizada, pois a mensagem é postada para o form que depois chama o Free.

<code>Form := TForm1.Create(Application);
Form.ShowModal;
Form.Release;</code>

O FreeAndNil é apenas uma procedure que atribui nil a variável de instância e na sequência chama um Free, conforme se pode ver no seu código ultra-simples em SysUtils:

<code>procedure FreeAndNil(var Obj);
var
  Temp: TObject;
begin
  Temp := TObject(Obj);
  Pointer(Obj) := nil;
  Temp.Free;
end;</code>

Ele só é interessante de ser usado quando você precisa testar se o objeto está instanciado usando o Assigned. Se você chama apenas o Free a memória é liberada da mesma forma, sem vestígios, porém, se a variável não for reutilizada e ainda estiver dentro do escopo, continuará apontando para um endereço inválido. Isso não consome mais memória, e isso não é um problema se você não precisa mais da variável. Por isso aconselho sempre a usar variáveis com o menor escopo possível, pois dessa forma, você quase nunca precisa se preocupar com esse tipo de problema.

Exemplo 1: Variável implicita:

<code>procedure TForm1.Button5Click(Sender: TObject);
begin
  with TForm2.Create(nil) do
  try
    ShowModal;
  finally
    Free;
  end;
end;</code>

Neste caso você nem precisa se preocupar com variável nenhuma. Sei que muita gente odeia o with, mas em pequenos trechos como esse, não vejo desvantagens, e ele ainda me economiza a declaração da variável para o form. Não preciso usar Release pois estou liberando o form fora dele, e não preciso do FreeAndNil porque em nenhum momento preciso testar variável nenhuma para saber se existe uma instância.

Exemplo 2: Variável local:

<code>procedure TForm1.Button4Click(Sender: TObject);
var
  Form: TForm2;
begin
  Form := TForm2.Create(Application);
  Form.ShowModal;
  Form.Free;
end;</code>

O resultado é o mesmo do exemplo 1, porém usando uma variável local. Não precisamos do Release pelo mesmo motivo do anterior e não precisamos do FreeAndNil, pois ao final da procedure, a variável Form sai do escopo e morre. Não precisamos nos preocupar em atribuir nil a ela.

Exemplo 3: Form não destruido ao fechar

<code>type
  TMeuForm = class(TForm)
  public
    class procedure Mostrar;
  end;

implementation

var
  Form: TMeuForm;

{$R *.dfm}

{ TForm2 }

class procedure TMeuForm.Mostrar;
begin
  if not Assigned(Form) then
    Form := TMeuForm.Create(Application);
  Form.Show;
end;
</code>

Se você precisa que um form fique na memória, pode usar este código acima. Ao ser chamado pela primeira vez, o Mostrar testa para ver se o form já está criado, Se não estiver ele cria e mostra, se já estiver criado, ele apenas mostra. Este form tem como owner o aplicativo, portanto ao finalizar seu aplicativo, o form será finalizado juntamente e você não precisa se preocupar com mais nada.

Exemplo 4: Form sem variável

Um form sem variável pode ser facilmente mostrado assim:

<code>TMeuForm.Create(Application).Show;</code>

ou assim:

<code>TMeuForm.Create(Application).ShowModal;</code>

E no OnClose do form, basta colocar:

<code>procedure TMeuForm.FormClose(Sender: TObject; var Action: TCloseAction);
begin
  Action := caFree;
end;</code>

Com isso o form é liberado assim que for fechado.

Enfim, esses quatro exemplos atendem todas as minhas necessidades sem usar Release nem FreeAndNil. Felizmente eu já estava no caminho certo.